从河流到海洋   

河流入海时,许多河流会在河口形成三角洲。三角洲的形成是一个缓慢的过程,日复一日,河水挟带的泥沙在入海口沉积下来。三角洲的主要类型有扇形三角洲、鸟足形三角洲和尖形三角洲。河流注入海洋时,水流向四处扩散,动能显著减弱,流速也慢了下来。这意味着河水所挟带的泥沙分离并沉淀了下来,形成一片向海面伸出的平地,外形像英文字母V,日积月累,沉积平地不断向前推进,最终形成了三角洲。

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不过,不是所有的河流都能形成三角洲。许多河流的入海口更加宽阔,与海洋的分界线也没有那么明显,入海口中某个区域的水介于海水与河水之间。在这种河口处通常会形成泥滩或是一些时而会被海水淹没的开阔的区域。

人们经常用盐水与淡水之间的区别来表述海水与河水的不同。的确,如果你尝一口海水,它给你留下大致的印象就是咸咸的味道。但是现实中,海水本身并不含盐。它的成分包括钠离子和氯离子(当然也含有一些其他的成分)。离子是指原子失去或得到一个或几个电子而达到的稳定结构。钠离子比钠原子少了一个电子,因此带正电,而氯离子比氯原子多了一个电子,因此带负电。

钠本身是一种不稳定的金属,遇水会发生爆炸反应。几乎所有的钠在自然界中都以化合物的形式存在。化合物是由不同种类的原子组成的分子。(分子可以由单一种类的原子组成,如氢气分子是由两个氢原子组合而成的。)海水中的钠离子来自于如硅酸钠之类的岩石(硅酸钠由钠、硅和氧三种元素组成)和碳酸钠(碳酸钠由钠、碳和氧三种元素组成)。河流入海的旅途中,沿途的碳酸钠溶解于河水中,被带入海洋。海水拍打岸边那些含钠的礁石,也会将钠带入海洋。

氯也是一种能产生剧烈反应的元素。它是一种绿色的气体,有剧毒,第一次世界大战中的化学毒气战中就出现过它的身影。(人们用氯化合物给游泳池消毒,氯能使人中毒也能消灭大多数细菌。)海水中的氯离子大多来自海底火山和排气孔洞,它们向海水中喷射大量的化学物质。在普通的海水中,氯离子和钠离子漂散在水中,它们既不和海水中的其他离子发生反应,相互之间也不结合。但是,海水蒸发时,离子的密度变大,带正电的钠离子吸引带负电的氯离子,两者结合在一起,形成晶状的氯化钠,通常我们称之为盐。