驾驶舱外的景色   

曾经有那么一段时期,乘客们都喜欢去参观驾驶舱来打发空中时间(尤其是对带着孩子的乘客来说)。不过现在,大部分飞机的驾驶舱都已经不对乘客开放了,在那儿,你能看见许多和飞行有关的科学技术。从驾驶舱看出去,外面的景色也更引人入胜。和机舱内狭小的舷窗不同,在驾驶舱内你能看到全景,除此之外,驾驶室的窗户也没有安装防止乘客破坏的塑料保护内层。知道为什么你从座位上看出去的景色既模糊不清又毫无视觉冲击力吗?都是这层塑料造成的。从驾驶室看出去,外面的景色清晰得令人难以置信,而且通常十分壮观。

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现在你目光所及之处皆是科技,到处都是电子设备、控制键和仪表盘。虽然它们中的多数都不能带你认识到科学中那些有趣的方面,但是,有一件东西一定能引起你的兴趣,它就是自动驾驶仪(autopilot),你在任何飞机的操作面板上都能发现它(法律规定长途飞行的飞机必须安装自动驾驶仪,以避免飞行员疲劳驾驶)。

现代的自动驾驶仪本质上是一台运作精确的计算机,它能根据仪表盘上显示的读数设定程序,引导飞机按照设定线路飞行,并制定出飞行线路中的转向、爬坡和下降等各种细节。大部分常见机型都能在自动驾驶仪的操控下完成飞行。曾经有一个在飞行界广为人知的笑话,它说的是在不久以后绝大多数机组人员都会下岗,取而代之的是一个飞行员和一只狗。只有当自动驾驶仪失常时,才轮到飞行员手动操纵,否则狗就会咬他。

现在许多飞行方位的信息都来自于GPS卫星,不过,自动驾驶仪也接收来自惯性制导系统(inertial navigation system)的指示。既然提到惯性制导系统,我们就不得不说说科学中的那些事儿。