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以  前岛民都饮用山间溪水,他们用各种容器把水从小溪运到自己的棚屋里。
因此,大多数人都不会选择在远离水源地的地方生活或者工作,缺水的状况也使农业发展受阻。这些因素都限制了小岛的整体生产力水平。
有一年,小岛上发生了非常严重的旱灾,不少溪流干涸了。缺水严重,人们几乎无法生存。
灾难过后,岛民们想寻找一种解决办法,以防止日后再发生类似的灾害。

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聪明的渔民艾伯五世(艾伯的第五代孙)解决了这个难题。他注意到,雨水形成的洪流会聚积起来形成水塘。受到大自然的启发,他设计了一个雨水收集系统,将雨水储存起来以备将来之用。但是,为整个岛屿提供水源将是一项巨大的工程。

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按照他的设想,自来水厂项目需要182 500条鱼的工程款,这些鱼可供250名工人食用两年。于是,他向曼尼·季金借款。曼尼很喜欢这个想法,但是他没有足够的鱼。于是艾伯五世做了最坏的打算,向银行借鱼。

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出乎他的意料,马可欣·郝寅航(迈克斯·郝寅航的后代)表示对这个贷款项目很感兴趣。尽管工程费用很高,但考虑到未来的潜在收益,冒一次险也是值得的。如果这个项目成功的话,银行很快就能收回成本,而且岛上的所有人都会有更美好的未来。

然而,不管她多么喜欢这个主意,如果岛上的存鱼不够,郝寅航也无力支持这个项目。而岛上的确没有足够的存鱼可以供250个不捕鱼的工人食用两年。

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但是竣工之时,自来水厂如广告中宣称的那样送来了水,并归还了贷款和利息。

岛民也愿意每年付出一定数量的鱼来换取自来水。自来水厂用这笔钱雇用了100多名工人维护这个复杂的供水系统。

自来水厂项目取得的巨大成功给整个岛屿的经济带来了好处。自来水服务收费合理,让远离水源的地方也能用上水,以前的不毛之地也可以种庄稼了。

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水管内水流平稳,可以用来推动机器,这就催生了新的产业。

由于人们现在不需要再用手提水,每个人都有更多的时间用于生产产品、提供服务或者开发新的投资项目。高生产率使得全社会的捕鱼量上升,生活水平也随之提高。

故事引申
现  在岛上的社会比当初只有三个人徒手捕鱼时要大得多了。在一些人看来,支配经济的原理已经改变了。事实果真如此吗?
正如数学原理不会因问题的大小而改变,基本经济原理也不会因经济的大小而改变。人们常常认识不到这一点,是因为在储户和借款人之间存在着很多层关系。但是,自我牺牲、储蓄、借贷、投资、经济刺激因素和社会经济发展之间的关系是永远不变的。

贸易

随着岛上经济的发展,出口产品的能力也增强了。很快,不少大型货运木筏就满载着鱼、运鱼车、冲浪板、长矛和独木舟驶过公海。由于物美价廉,这些产品在整个大洋上都享有盛誉。人们用它们换取了鲜鱼和其他以前从未在小岛上见过的商品。

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由于岛上的探险者和其他岛屿建立了联系,贸易得到了发展,进一步促进了经济的增长。如果自由贸易不受限制地自由发展,就会给所有人带来好处。

有些岛屿(或者城市、国家甚至个人)通常会有一些产品相对过剩,而别的岛屿正好缺乏这类产品。于是,每个人、每个国家或者岛屿都会利用自己的优势实现利益最大化。

比如,附近有座小鼓岛,你可能猜到了,岛上有大量的小鼓。当地人制作小鼓的技艺登峰造极,而且岛上长满了最适合制作鼓的树。因此,岛上的小鼓不计其数,价格也很低廉。作为岛内贸易品,小鼓的销路不畅。

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离小鼓岛100公里的地方有座狂舞岛,岛上的居民对小鼓情有独钟。不幸的是,这座岛上没有适合制作小鼓的树。因此,在狂舞岛上,小鼓是罕见而珍贵的货物。狂舞岛上有大量的椰子防晒油,但是岛上的居民皮肤黝黑,没有必要防晒,因此防晒油对他们来说几乎一文不值。

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也许是命运使然,在岛上无情的烈日下,皮肤白皙的小鼓岛人备受慢性灼伤的煎熬。

在这两座岛屿取得联系后,立即展开了小鼓和防晒油的大宗交换。每座岛屿都利用自身的优势把在岛外售价更高的货物运往另一座岛屿。在这种交换安排中,两座岛屿都受益。人们的生活水平提高了,节奏感很强的鼓声响彻两座岛屿。

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国际贸易与个人劳动分工没有什么区别。每个人或者每个国家都用自己多余的或者擅长生产的产品,换取自己缺乏的或者不擅长生产的产品。

阅读 ‧ 电子书库 现实链接

基  础设施建设投资会对经济产生巨大的影响。然而,只有在收益大于支出时,这种投资才有效果。反之,这些项目就是在浪费资源并阻碍经济增长。

目前,很多政治家和经济学家都错误地认为:基础设施建设投资并不是可能带来长期收益的投资,而是增加就业和提振经济的直接手段。

在过去的半个世纪里,美国对基础设施建设的投入远远不够。弥补这个缺口对于目前的经济状况而言无疑是一种负担。我们将来才能看到这些投资的收益,而且前提是投资必须成功。

在我们的故事中,借给自来水厂项目的182 500条鱼就不能再用于其他能够创造就业岗位的投资项目了。其实那个机会不错。假如这些鱼被用在了一个毫无价值的项目上,比如阿拉斯加臭名昭著的“绝路桥”,那就浪费了岛上的储蓄,白费了250名工人两年的辛勤劳动。

在美国早期的历史上,类似自来水厂这样的项目往往是由私营部门发起的。然而,由于这些项目能否成功很难预料,在这个政府几乎控制了一切基础设施建设的时代,这样一个工程的融资、建设直到最后投入运营都由以营利为目的的私营公司完成,看起来很不可思议。但是在过去事实就是如此。

举例来说,纽约地铁基本上就是由私营公司建设的,而且在近40年的时间里都是由私营公司负责运营。虽然地铁的造价不菲,但还是实现了赢利。更值得一提的是,40年里车票价格从未上涨。

现如今,选民很容易相信大型公共设施都应该由政府运营,比如下水道、高速公路、运河和桥梁这些可以为所有人提供方便的设施。

政治家们成功地让民众相信,唯利是图的私营公司一有机会就会榨取民众的血汗钱。他们用来证明这些论点的证据多半都是从情感上煽动,引起民众的共鸣。其实我们更能确定的是,政府对于公共设施和服务的垄断几乎必然会造成效率低下和贪污腐败。

如果政府工程入不敷出且服务质量很差,自由市场的原则也无法帮助其走出困境。政府通常会通过提高税收填补漏洞。这样一来,不仅浪费了社会资源,也降低了人们的生活水平。

在贸易上,人们也有同样的错误理念。自由贸易的反对者试图保护美国的就业岗位不受海外竞争的影响,但是他们忽略了进口的好处,忽视了限制选择范围对消费者造成的潜在损失。

比如,如果进口的T恤衫比美国本土生产的T恤衫便宜,那么美国人就可以在T恤衫上少花一些钱。省下来的钱可以用于生产别的东西,比如滑板。这对于美国国内的公司,比如优秀滑板制造商,是很有利的,对那些能够输送其最有价值产品的公司也是有利的。

可是美国国内那些制作T恤衫的失业工人怎么办呢?如果他们的雇主不能在生产T恤衫上找到竞争优势,这些工人只能去找别的工作。但是,提供就业岗位并非经济的目的。经济的目的是不断提高生产力。

保留无效率的劳动力和资本使用方式对整个社会是没有好处的。如果美国在T恤衫生产方面没有竞争优势,那么它就应该找到自己具有优势的行业。

如果通过贸易壁垒保护这些就业岗位,制造T恤衫的成本还是会居高不下,那么人们就没有更多的钱购买滑板(举例来讲),滑板制造商就会蒙受损失。所以,这种做法虽然保留了上述就业岗位,但我们却没有看到那些因此失去的潜在岗位。

浪费劳动力制造那些国外生产率更高的产品是毫无意义的。如果我们专注于生产自己擅长制造的产品,就可以用它们换取别人擅长制造的产品,最终能得到更多。

当然,问题在于,因为有了那些人为设置的高汇率、高税率,以及工资法和劳动法,美国占优势的领域并不多。这个局面需要改变。